The Italian Subjunctive Mode – Il Modo Congiuntivo

The Subjunctive is a mode frequently used to connect (check the Italian verb "congiungere") subordinate clauses to main clauses featuring verbs that express opinions, wishes, hope and expectations, assumptions, emotions, feelings, doubts, hypotheses and so on. In other words, the Subjuncitve marks any subjective and personal approach, and consists of four tenses.

The Present Subjunctive – Il Congiuntivo Presente

ABITARE (to live ) VENDERE (to sell ) SENTIRE (to hear )
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
abiti
abiti
abiti
abitiamo
abitiate
abitino
venda
venda
venda
vendiamo
vendiate
vendano
senta
senta
senta
sentiamo
sentiate
sentano

The Present Subjunctive has the same ending for all the singular persons (io, tu, lui/lei) and so, in order to help us distinguish them,  we often use the pronoun as well as the conjugated form of the verb: 

  • A Scuola si dice che io parli bene francese / At school they say that I speak French well
  • Credo che tu parli bene francese / I think that you speak French well
  • Penso che Paola parli bene francese /I think that Paola speaks French well

The first plural person “noi” is the same in both the Present Indicative and the Present Subjunctive!

  • Noi torniamo a Firenze domani  (INDICATIVE) / We’re coming back to Florence tomorrow
  • È meglio che noi torniamo a casa presto stasera (SUBJUNCTIVE) / It’s better that we come home early tonight

 

Verbs ending in -CARE and -GARE add an “H” before all the Present Subjunctive endings:

CERCARE PAGARE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
cerchi
cerchi
cerchi
cerchiamo
cerchiate
cerchino
paghi
paghi
paghi
paghiamo
paghiate
paghino
  • È meglio che Pietro cerchi un altro lavoro più appropriato alle sue capacità / It’s better that Pietro looks for another job more appropriate for his skills
  • Non voglio che tu paghi la cena per tutti / I don’t want you to pay for everyone’s dinner

 

When a verb is irregular in the Present Indicative, it is often irregular in the same way in the Present Subjunctive:

INFINITO: CAPIRE; FARE; ANDARE

PRESENT INDICATIVE: (io) CAPISCO; (io) FACCIO; (io) VADO

PRESENT SUBJUNCTIVE: (io/tu/lei-lui) CAPISCA; (io/tu/lei-lui) FACCIA; (io/tu/lei-lui) VADA

 

Here are some of the most important irregular verbs conjugated in their Present Subjunctive form:

ANDARE
(to go)
BERE
(to drink)
DARE
(to give)
DIRE
(to say)
DOVERE
(to have to)
FARE
(to do)
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
vada
vada
vada
andiamo
andiate
vadano
beva
beva
beva
beviamo
beviate
bevano
dia
dia
dia
diamo
diate
diano
dica
dica
dica
diciamo
diciate
dicano
debba
debba
debba
dobbiamo
dobbiate
debbano
faccia
faccia
faccia
facciamo
facciate
facciano
POTERE

(to be able)

RIMANERE

(to remain)

SALIRE

(to go up)

SAPERE

(to know)

SCEGLIERE

(to choose)

io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
possa
possa
possa
possiamo
possiate
possano
rimanga
rimanga
rimanga
rimaniamo
rimaniate
rimangano
salga
salga
salga
saliamo
saliate
salgano
sappia
sappia
sappia
sappiamo
sappiate
sappiano
scelga
scelga
scelga
scegliamo
scegliate
scelgano
STARE

(to be)

TENERE

(to hold)

TOGLIERE

(to take off)

USCIRE

(to go out)

VENIRE

(to come)

VOLERE

(to want)

io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
stia
stia
stia
stiamo
stiate
stiano
tenga
tenga
tenga
teniamo
teniate
tengano
tolga
tolga
tolga
togliamo
togliate
tolgano
esca
esca
esca
usciamo
usciate
escano
venga
venga
venga
veniamo
veniate
vengano
voglia
voglia
voglia
vogliamo
vogliate
vogliano

Examples:

  • Penso che Marta non esca il prossimo fine settimana / I think that Marta won’t go out this weekend
  • Sebbene non faccia molto freddo, accendo il riscaldamento / Even though it’s not very cold, I’ll turn on the heating
  • Il direttore vuole che (io) vada al lavoro anche sabato mattina /The director wants me to go to work on Saturday morning too

 

“ESSERE” and “AVERE” also have irregular forms, but as with the other irregulars they have the same form for all the singular persons:

ESSERE AVERE
io
tu
lui/lei/Lei 
noi
voi
loro
sia
sia
sia
siamo
siate
siano
abbia
abbia
abbia
abbiamo
abbiate
abbiano
  • Penso che tu sia un bravo ragazzo / I think that you are a good boy
  • Spero che voi stiate bene in vacanza! / I hope that you are well on holiday
  • Pare che Luca abbia la febbre / It seems that Luca has a fever
  • Ho l’impressione che Maria abbia problemi al lavoro / I have the impression that Maria has problems at work

 

Pay attention: The subjunctive is used in a secondary phrase which is connected to another. The use of the Subjunctive depends on the verb in the main phrase (¹), therefore we can form it in different ways according to the main verb. 

Subjunctive is the grammar mode of uncertainty, in that it expresses opinions, doubts, will, expectation, desires, emotions, impersonal expressions, whereas Indicative is a mode expressing certainty.

  • So¹ che tu sei ² un bravo studente / I know that you are a good student

(SAPERE¹ in the main phrase expresses certainty, it does not trigger the Subjunctive and so we use the Present Indicative of ESSERE = “tu sei”)

  • Penso¹ che tu sia² un bravo studente / I think that you are a good student

(PENSARE¹ in the main phrase triggers the Subjunctive in the subordinate clause as it expresses uncertainty and so we use the Present Subjunctive of ESSERE = “tu sia”)

  • Per me Claudio è molto intelligente (INDICATIVE) / For me Claudio is very intelligent
  • Credo che Claudio sia molto intelligente (SUBJUNCTIVE) / I think that Claudio is very intelligent
  • Secondo te Joe capisce quando parlo italiano? (INDICATIVE) / Do you think that Joe understands when I speak Italian?
  • Ti sembra che Joe capisca quando parlo italiano? (SUBJUNCTIVE) / Does it seem to you that Joe understands when I speak Italian?

 

The construction CHE + SUBJUNCTIVE verb is only used when the subjects of the two phrases are different:

  • Io penso che tu abbia ragione / I think that you are right
  • Noi crediamo che Paolo arrivi presto / We think that Paolo will arrive early

If subjects are the same, we use the construction DI + INFINITIVE:

  • Cristina crede di essere molto bella / Cristina thinks that she is very beautiful

NO! Cristina crede che (lei/Cristina) sia molto bella

  • Marco e Luca sono contenti di andare in vacanza / Marco and Luca are happy that they are going on holiday

NO! Marco e Luca sono contenti che (Loro/Marco e Luca) vadano in vacanza.

The Past Subjunctive- Il Congiuntivo Passato

The Past Subjunctive is made up of the Present Subjunctive of “ESSERE” or “AVERE” + the Past Participle of the verb:

 PARLARE          PRENDERE       USCIRE           
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
abbia         parlato
abbia         parlato
abbia         parlato
abbiamo    parlato
abbiate      parlato
abbiano     parlato
abbia         preso
abbia         preso
abbia         preso
abbiamo    preso
abbiate      preso
abbiano     preso
sia         uscito/a
sia         uscito/a
sia         uscito/a
siamo    usciti/e
siate      usciti/e
siano     usciti/e

Remember the compound tense consistency when “ESSERE” is used as auxiliary.

 

Just as with the Present Subjunctive, the Past Subjunctive depends on a main phrase, but it expresses something that happened previously:

  • Penso che Luca abbia già mangiato / I think that Luca already ate
  • Dopo tutte quelle ferie immagino che Luca abbia riposato abbastanza / After all that holiday I imagine that Luca relaxed enough
  • Non credo che Pietro abbia già risposto a tutte le domande dell’esame / I don’t think that Pietro has already answered all the questions in the exam
  • Lucia è strana, non so cosa le sia successo / Lucia is strange, I don’t know what happened to her
  • Dubito che Marco sia riuscito a prendere il treno delle 14:00 / I doubt that Marco managed to catch the train at 14.00
  • Spero che Mattia abbia finito i suoi compiti di matematica / I hope that Mattia finished her maths homework.

The Imperfect Subjunctive – Il Congiuntivo Imperfetto

The Imperfect Subjunctive is made up taking -ARE, -ERE, -IRE off and adding the appropriate ending:

SUONARE AVERE   FINIRE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
suonassi
suonassisuonasse
suonassimo
suonaste
suonassero
avessi
avessi
avesse
avessimo
aveste
avessero
finissi
finissi
finisse
finissimo
finiste
finissero

The first and the second persons singular are the same!

 

The verb ESSERE is irregular:

ESSERE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
fossi
fossi
fosse
fossimo
foste
fossero

 

These are some more common irregulars:

BERE DARE DIRE FARE STARE TRADURRE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
bevessi
bevessi
bevesse
bevessimo
beveste
bevessero
dessi
dessi
desse
dessimo
deste
dessero
dicessi
dicessi
dicesse
dicessimo
diceste
dicessero
facessi
facessi
facesse
facessimo
faceste
facessero
stessi
stessi
stesse
stessimo
steste
stessero
traducessi
traducessi
traducesse
traducessimo
traduceste
traducessero

 

The Imperfect Subjunctive usually agrees with the Indicative Imperfect:

  • Pensavo che Luca non mangiasse carne / I thought that Luca didn’t eat meat
  • Il capo non voleva che noi uscissimo a fumare durante la pausa / The boss didn’t want us to go out to smoke during our break
  • Marta credeva che Lucia parlasse bene francese / Marta thought that Lucia spoke French well

 

The Imperfect Subjunctive is used in hypothetical phrases, talking about possible or impossible hypothesis in the present, together with the Present Conditional:

Possible hypothesis: IF + Imperfect Subjunctive [hypothesis] + Present Conditional [consequence

  • Se io possedessi dei vestiti di Valentino sarei molto felice / If I had some Valentino’s dresses, I would be very happy
  • Se il tempo domani fosse bello andrei al mare / If the weather were good tomorrow, I would go to the seaside

Impossible hypothesis: IF + Imperfect Subjunctive [hypothesis] + Present Conditional [consequence

  • Se fossi ricco, mi comprerei una Ferrari / If I were rich, I would buy a Ferrari
  • Se non fossimo Italiani, ci piacerebbe essere Americani / If we were not Italians, we would like to be American.  

The Past Perfect Subjunctive – Il Congiuntivo Trapassato

The Past Perfect Subjunctive is made up of the Imperfect Subjunctive of “ESSERE” or “AVERE” + the Past Participle of the verb:

COMPRARE VENDERE USCIRE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
avessi       comprato
avessi       comprato
avesse      comprato
avessimo  comprato
aveste       comprato
avessero   comprato
avessi        venduto
avessi        venduto
avesse       venduto
avessimo   venduto
aveste        venduto
avessero    venduto
fossi        uscito/a
fossi        uscito/a
fosse       uscito/a
fossimo   usciti/e
foste        usciti/e
fossero    usciti/e

 

ESSERE AVERE
io
tu
lui/lei/Lei
noi
voi
loro
fossi        stato/a
fossi        stato/a
fosse       stato/a
fossimo   stati/e
foste        stati/e
fossero    stati/e
avessi       avuto
avessi       avuto
avesse      avuto
avessimo  avuto
aveste       avuto
avessero   avuto

The Imperfect and Past Perfect Subjunctive are used in the same way and in the same situations as the Present and Past Subjunctives, with the only difference that the main phrase is in the past tense, which can be the Present Perfect, Imperfect, Historic or Past Perfect.

  • Desideravo che tu partecipassi alla festa / I wanted you to come to the party
  • Credevo che Claudia volesse venire a cena da me / I thought that Claudia wanted to come to dinner at mine
  • L’insegnante ha preferito che stessimo in silenzio / The teacher preferred for us to be silent

The Past Perfect Subjunctive is used in  hypothetical phrases when talking about something impossible in the past: 

          IF + Past Perfect Subjunctive [hypothesis] + Past Conditional [consequence]

  • Se ieri avessi preso l’autobus, non sarei arrivata in ritardo / If I had taken the bus yesterday, I wouldn’t have arrived late
  • Se non mi fossi ammalata, avrei fatto sport nel pomeriggio / If I hadn’t been ill, I would have done some sports in the afternoon 
  • Se fossi nata in Giappone, avrei abitato a Tokyo / If I had been born in Japan, I would have lived in Tokyo

The use of the Subjunctive – L’uso del Congiuntivo

The Subjunctive is used in phrases that depend on another, and in particular after verbs or expressions that indicate:

Personal opinions or uncertain situations, for example with verbs like pensare (to think), credere (to believe), immaginare (to imagine), ritenere (to retain), essere sicuro/certo (to be sure), avere l’impressione (to have the impression), supporre (to support), dubitare (to doubt), sembrare (to seem), parere (to seem)

  • Ho l’impressione che Lucia sia molto stanca ultimamente / I have the impression that Lucia is very tired lately
  • Lucia pensa che Giulia e Matteo siano molto simpatici / Lucia thinks that Giulia and Matteo are very kind
  • Dubito che Maria venga alla cena / I doubt that Maria will come to dinner

Feelings, worries, or emotional states,  with verbs like essere felice/contento (to be happy), avere paura (to be scared), dispiacersi (to be sorry), temere (to fear), preoccuparsi (to be worried)

  • Sono contenta che tu vada finalmente in vacanza / I am happy that you are finally going on holiday
  • Mi dispiace che tu stia male / I’m sorry that you are ill
  • Temo che Luca non arrivi in tempo per l’inizio dello spettacolo / I’m afraid that Luca won’t arrive in time for the start of the show

Desires, orders or hopes  with verbs or expressions like volere (to want), preferire (to prefer), è meglio (it’s better), è preferibile (it’s preferable), è necessario (it’s necessary), bisogna (need), sperare (to  hope), desiderare (to desire), augurarsi (to congratulate), aspettare (to wait), pretendere (to hope)

  • Spero che non faccia troppo freddo domani / I hope it’s not too cold tomorrow
  • Preferisco che Lucia non vada a casa da sola / I prefer that Lucia doesn’t go home by herself
  • É necessario che Emanuela telefoni prima delle 11:00 / It’s necessary that Emanuela phones before 11.00
  • La mamma vuole che tu pulisca la tua stanza / Mum wants you to tidy your room

Impersonal expressions like è necessario (it is necessary), occorre (need), bisogna (need), è probabile (it’s probable), è possibile (it’s possible), si dice (it is said)

  • Dicono che in quel ristorante si mangi bene / They say that in that restaurant you eat well
  • È possibile che Matteo sia malato / It’s possible that Matteo is ill

Verbs in the negative form like non so (I don’t know), non credo (I don’t believe), non penso (I don’t think so)

  • Non credo che Laura abbia già fatto la spesa / I don’t believe that Laura has already done the shopping
  • L’insegnante non pensa che lo studente sia in grado di superare l’esame / The teacher doesn’t think the student is ready to pass the exam

 

The Subjunctive is also used after some particular words like:

Sebbene (even though), nonostante (although), a meno che (unless/as long as), senza che (without), prima che (before), a patto che (on the condition that), a condizione che (on the condition that), qualunque (whatever), qualsiasi (whatever); affinché/perché (in order to)  

  • Domani io e Tatiana andiamo al mare, a meno che non piova / Tomorrow Tatiana and I are going to the sea, as long as it doesn’t rain
  • Qualsiasi cosa io dica, Marco mi dà sempre torto / Whatever I say, Marco always argues with me
  • Nonostante Marco mi piacesse, ho preferito uscire con Matteo / Even though Marco liked me, I preferred to go out with Matteo.
  • Ho regalato a Rossana quel libro perché lo leggesse / I gave that book to Rossana so that she read it

 

Sometimes it is used in standard phrases, and in these cases it can express:

Doubts (and it’s phrased as a question)

  • Laura non è venuta al lavoro oggi! Che sia malata? / Laura didn’t come to work today! Is she ill?
  • Paolo e Luca non escono più insieme. Che abbiano litigato? / Paolo and Luca don’t go out together anymore? Have they had a fight?

Desires

  • Magari potessi vivere alle Maldive! / If I only could live in the Maldives!
  • Ah…se solo avessi ancora 20 anni! / Ah…if only I was 20 again!

The Subjunctive Tenses Consistency – La consecutio temporum del Congiuntivo

After a main phrase in Indicative Present we use:

The Present Subjunctive or Simple Future of Indicative to express a future action

  • Penso che Marco parta / partirà domani / I think that Marco leaves/will leave tomorrow
  • Dubito che la mamma facciafarà la spesa oggi / I doubt that mum does/will do the shopping today
  • Pare che Silvia traslochitraslocherà presto fuori città / It seems that Silvia is moving/will move out of the city soon

 

The Present Subjunctive or the Present Progressive in the Subjunctive form, if we want to express a simultaneous action

  • Penso che Marco parta stia partendo in questo momento / I think that Marco leaves/is leaving right now
  • Dubito che la mamma faccia stia facendo la spesa ora / I doubt that mum does/is doing the shopping now
  • Pare che Silvia traslochi / stia traslocando adesso / It seems that Silvia moves/is moving now

 

Past or Imperfect Subjunctive to express a previous action (according to the typical function of each tense)

  • Penso che Marco sia partito sabato scorso / I think that Marco left last Saturday
  • Dubito che la mamma abbia fatto spesa ieri / I doubt that mum did the shopping yesterday
  • Para che Silvia abbia traslocato lo scorso mese / It seems that Silvia moved last month  
  • Penso che Marco, da bambino, andasse spesso in Francia / I think that Marco used to go to France often when he was a kid

 

After a main phrase with verb in any Indicative Past (Present Perfect, Imperfect, Past Perfect or Historic Past) we use:

Imperfect Subjunctive or Past Conditional to express a future action

  • Avevo immaginato che mangiasse / avrebbe mangiato al ristorante dopo il lavoro / I had imagined that he would have eaten at the restaurant, after work
  • Ho pensato che Marta andasse / sarebbe andata in discoteca sabato sera / I have thought that Marta would have gone to the disco

 

Imperfect Subjunctive or Imperfect Progressive to express a simultaneous action

  • Pensai che mangiasse/stesse mangiando al ristorante quel pomeriggio / I thought that she was eating at the restaurant that afternoon
  • Pensavo che Marta andasse/stesse andando in discoteca / I thought that Marta was going to the disco

 

Past Perfect or Imperfect Subjunctive to express a previous action (according to the typical function of each tense)

  • Ho pensato che Paola avesse mangiato al ristorante sabato scorso / I have thought that Paola had eaten at the restaurant, last Saturday
  • Ho pensato che Paola, da bambina, andasse spesso al mare / I have thought that Paola went to the sea often, when she was a child

 

Sometimes we can use Imperfect Subjunctive also after a main phrase with Indicative Present to express an action who would typically be expressed in Imperfect Indicative

  • Penso che Paola da bambina fosse molto vivace (habit in the past) / I think that Paola was very lively, when when she was a child
  • Credo che lo scorso fine settimana piovesse a Firenze (atmospheric description) / I think that last weekend rained in Florence.
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